petits Big Bangs Marcelle Deschênes

  • PRIM
  • Canada Council for the Arts • SODEC

Prix Opus 2006-07: Disque de l’année

Top 20 Délire actuel 2006, CFLX FM, Québec

Décidément, le Québec […] regorge de compositeurs créatifs qui ne cessent de repousser les limites de leur discipline et d’être reconnus internationalement. La Scena Musicale, Québec

… créant une sorte de remix qui offre un tel écheveau de styles et de sens que même en version «audio seulement», ses œuvres ont un caractère multimédia. Circuit, Québec


  • MP3, 320 kbps
  • 48 kHz, 24 bits
  • 96 kHz, 24 bits

DVD-Audio — Advanced Resolution: Stereo (MLP 9624) •• DVD-Video — Advanced Resolution [NTSC, multi-region]: Stereo (4824) •• DVD-ROM: MP3 (320 kbps), AAC (320 kbps) files


  • 96 kHz, 24 bits

• MP3 • OGG • FLAC

petits Big Bangs

Marcelle Deschênes


Mixed, Multimedia & Acousmatic Music: 1976-2002 Retrospective

The tiniest ball holding an explosive charge, grains of sound evoking untamed vibrations, visceral waves produced by shocks that are ridiculously infinitesimal and yet strong enough to make universes suddenly appear, universes out of which sprout torrents and thunder; particles of sonic dust singing in resonant caverns; flogging gluons, or even the bangs, the little bangs, in other words sound as energy, what opens the doors eavesdropping on life.

No work arises out of strict solitude, it is always the result of intertwined fluxes, synergy, osmoses, both short and long seasons of passion, research levels, questions, dives without a net, sufferings, rips, melancholia, supports, findings, and shared illuminations. There is never one single composer. We are all made of the sum of those we cross path with and who transform us, allowing us to find the joys necessary to break out of this isolation and distress. Thank you to everyone who believed in me, made it possible for these works to exist and keep on existing, who lent me their time, imagination and talent, who shared with me their wild creativity, knowledge and skills, who were kind enough to share and give with a smile and without keeping count. Most of all, thank you to those who have been close and faithful to me for so long. They know it. This is a love confession murmured to the ear.

Marcelle Deschênes, Montréal [English translation: François Couture, viii-06]

The Devouring of the Sky

Some works admit a bivouac deep into reverie; or some rough anabases under the twin skies of raindrops; or elegant picnics among red poppies and concrete. Works feeding our love for life, as long as life is extreme, like a smile under the vault of the Dead. A permanent uncertainty in the trickles of acoustic lights and the crystalline jet of silence.

Before anyone else, Marcelle Deschênes developed diversity, and audio and visual polysemy, with frightening care: education and composition; mixed, experimental, acousmatic, multimedia and spatialized electroacoustic music; pluridisciplinary teamwork, cutting-edge technology, and photography. Not in order to crush the spirits, but to put them onto a new wave train and thus renew the Tree of Senses; to dig through our folds and spice up the way our sound bodies — mosaics of forever-unquenched sensual delights — fit together. And thus “find back the primeval nakedness, the lost dimension.”

The result is music making use of all languages, music that is alive, learned, felt and then understood; the classical music of tomorrow morning, whose tears at its own flesh picture the development of imagination and relevance of thought.

Marcelle Deschênes’ creations devour. Because they are brief monuments; apocalyptic waves breaking over extremely small spaces; amazed innocence within the thickness of opacity; exuberance and decomposition. Because Marcelle composes her own history of the world, this snowflake, which seems to have lost its whiteness, although no one knows why.

Jean-Noël von der Weid, Paris (France), June 26, 2005 [English translation: François Couture, vi-05]

Expansive Spirit

Stormy, serene, tender, bold — the music of Marcelle Deschênes moves with ease through the gamut of emotions, often with an exhilarating rapidity. The skill that crafts the sonic shapes of mood is of such high quality that the listener is easily persuaded to relinquish control to the composer, and accept the often dizzying colours and images associated with the sounds. Sometimes such visual dimensions are manifest through a multimedia presentation — but even in the purely aural concertworks, the listener’s imagination is stirred to provide lush mental imagery. And inherent within her music is an energy that demands a far-from-passive from the audience.

Rosemary Mountain, Musicworks #86 (summer 2003) [vi-03]

Some recommended items

In the press

  • Émilie Payeur, La Scena Musicale, no. 20:3, November 1, 2014
    Décidément, le Québec […] regorge de compositeurs créatifs qui ne cessent de repousser les limites de leur discipline et d’être reconnus internationalement.
  • Gabriel Bélanger, SOCAN, Paroles & Musique, no. 15:1, March 1, 2008
  • Pierre Durr, Revue & Corrigée, no. 75, March 1, 2008
  • Réjean Beaucage, Circuit, no. 17:2, October 5, 2007
    … créant une sorte de remix qui offre un tel écheveau de styles et de sens que même en version «audio seulement», ses œuvres ont un caractère multimédia.
  • Mario Gauthier,, September 15, 2007
    Cette musique possède du corps, de la prestance, de la force en même temps qu’une fragile délicatesse, une subtilité, une limpidité presque diaphane.
  • Jos Smolders, Earlabs, July 29, 2007
    It’s brilliant and the world could have known as early as 1976 that Deschênes is a very fine composer.
  • Ultrasonica, June 7, 2007
    … e ascoltarlo più volte per dare un’interpretazione personale come richiede il genere. Consigliato agli amanti del genere.
  • Massimo Ricci, Touching Extremes, June 1, 2007
    petits Big Bangs… belongs in the highest rank of contemporary acousmatics.
  • Solénoïde, no. MA8, May 21, 2007
    … un univers expansif, vif et lumineux…
  • Eric Hill, Exclaim!, May 1, 2007
    … this increased transparency of delivery removes the tinted glass between artist and listener.
  • Rigobert Dittmann, Bad Alchemy, no. 54, May 1, 2007
  • Marie Lambert-Chan, Forum, no. 41:28, April 23, 2007
    … [elle] a toujours cherché à repousser les limites de son art, qui se veut polyvalent et polysémique.
  • Christophe Huss, Le Devoir, April 21, 2007
  • Michele Casella, Rockerilla, April 1, 2007
  • Modisti, March 15, 2007
    … the work of this composer features a marked visual line, exploring spatial vastness, evoking dimensions in the distance…
  • François Couture, AllMusic, January 11, 2007
    … a personal touch that empowers her music with a level of immediacy rarely attained in that most abstract field of music.
  • Ingvar Loco Nordin, Sonoloco Record Reviews, January 1, 2007
    Marcelle Deschênes has given me one of my most intense sound art experiences ever.
  • Rosemary Mountain, Musicworks, no. 86, June 1, 2003
    Her compositions are truly expressive of human emotions…
  • Marie-Claude Gagnon, Journal d’Outremont, November 1, 1992
  • Dominique Olivier, Voir, November 1, 1990
  • JoAnn Kuchera-Morin, Robert Morris, Perspectives of New Music, no. 26:1, January 1, 1988
    … she has a brilliant mind for effect.
  • Robert Everett-Green, The Globe and Mail, September 22, 1987
    … such as used to excite or enrage our grandparents. […] in Lux, the simple ideas were unified, in a way that Wagner would have probably understood. He would certainly have recognized the narrative of the piece, a technological parable which centred on the theft of a glowing substance that gives power.
  • Ronald Hambleton, The Toronto Star, September 22, 1987
    The miracle of light illuminated the stage of the DuMaurier Theatre Centre at Harbourtfront in the second half of Sunday night’s double bill which opened this season’s series of New Music Concerts. […] The theme is promethean, but the treatment is as light as the subject… It’s easy to understand why it played for 65 performances in Montréal this summer.
  • The Globe and Mail, October 3, 1986
    Lux is a futuristic piece, both in theme and design. […] It nevertheless had several points of stunning impact that provided the FIMAV’s first night with the proverbial bang to drown out the proverbial whimper.
  • Mark Miller, The Globe and Mail, October 3, 1986
    A spectacular multimédia, multi-collaborator work… A fearless and boundlessly imaginative electroacoustic score by Marcelle Deschênes… Simply rivetting in its integration of the prepared and performance arts… Lux is a futuristic piece, both in theme and design.
  • Gérald Baril, Québec Science, June 1, 1986
    … à la fois hautement technologique et généreux à vous couper le souffle…
  • Paul Théberge, Parachute, March 1, 1986
    A lux-urious, constantly modulating space of considerable intensity and seductive power. The electronic sounds themselves were often sensually beautiful, almost orchestral in their range of coloristic effects.
  • Léonce Gaudreault, Le Soleil, January 25, 1986
  • Walter Boudreau, Le Devoir, January 18, 1986
  • Georges Nicholson, Radio-Canada: Présent musique, December 31, 1985
  • Jean-Philippe Beaudin, Le Devoir, December 7, 1985
    … extraordinaire ballet kaléidoscopique…
  • Claude Gingras, La Presse, December 6, 1985

10 compositions québécoises: musique électroacoustique

Émilie Payeur, La Scena Musicale, no. 20:3, November 1, 2014

Décidément, le Québec n’a rien à envier aux autres pays en matière de musique électroacoustique. En effet, la province regorge de compositeurs créatifs qui ne cessent de repousser les limites de leur discipline et d’être reconnus internationalement. Même si dans la majorité des cas, la musique de ces compositeurs se rapproche du style acousmatique que l’on peut entendre en Europe, il y a bel et bien quelque chose qui les distingue: ils ont un son et une esthétique bien à eux.

Je vous propose donc une liste de dix œuvres incontournables par des compositeurs et compositrices d’ici afin de découvrir le panorama de notre production électroacoustique.

Crystal Music (1994) de Stéphane Roy

Dans Crystal Music, le compositeur Stéphane Roy traite sa matière sonore comme s’il s’agissait de verre en la dilatant, la moulant, la faisant se transmuter. D’ailleurs, la nature même des sons employés vient rappeler le verre, le cristal. Il y a quelque chose de nerveux, d’instable dans cette pièce. L’œuvre se caractérise par de grandes variations de la dynamique ainsi que par des explosions d’énergie qui émergent soudainement du silence pour ensuite s’éteindre aussi rapidement. À l’écoute, l’auditeur peut trouver des ressemblances avec certaines pièces les plus abstraites de Francis Dhomont. Ce n’est pas un hasard puisque Stéphane Roy a été son élève.

Stéphane Roy est l’auteur d’un ouvrage sur l’analyse de la musique électroacoustique, L’analyse des musiques électroacoustiques: Modèles et propositions. Au cours de sa carrière, il a également enseigné à l’Université de Montréal ainsi qu’au Conservatoire de musique de Montréal. Sa pièce Crystal Music a notamment obtenu le premier prix au 3e Prix international Noroit-Léonce Petitot (Arras, France, 1994)

Kaleidos, empreintes DIGITALes, 1996

StrinGDberg (2001, 02, 03) de Robert Normandeau

Véritable tour de force musical, StrinGDberg est une œuvre minimaliste 16 pistes entièrement basée sur deux sources sonores: une prise de son d’une vielle à roue d’une durée d’une minute et une autre tirée du jeu d’un violoncelle. Le caractère tramé de la pièce, voir méditatif, invite l’auditeur à pénétrer au cœur du son et à être témoin des microvariations qui surviennent, à s’en émouvoir même. Une partie plus rythmique, caractéristique de l’œuvre de Normandeau, s’insère vers la moitié de la pièce. Comme pour une bonne partie de son catalogue, StrinGDberg a été composée pour accompagner une pièce de théâtre, Mademoiselle Julie d’August Strindberg, dont la mise en scène était assurée par Brigitte Haentjens et présentée à l’Espace GO (Montréal) en mai 2001.

Robert Normandeau enseigne à l’Université de Montréal. Ses œuvres ont été maintes fois primées lors de concours internationaux. Il est à noter qu’il est le cofondateur de Réseaux, une société de concerts dédiée à la diffusion des arts médiatiques qui a présenté les séries de concerts Rien à voir et Akousma.

Puzzles, empreintes DIGITALes, 2005

Les corps éblouis (1992-93, 94) de Christian Calon

Les corps éblouis tire ses matériaux sonores d’une seule source: la guitare électrique. Véritable travail sur la métamorphose, non seulement des sons de base mais également dans sa durée, la pièce a été pensée afin d’engendrer un effet de spirale où tout s’imbrique dans une perpétuelle mouvance. Ici on reconnaît le savoir-faire exemplaire de Calon, et une technique d’écriture comparable à celles des Parmegiani et Dhomont de ce monde. Les corps éblouis a obtenu le 2e prix du jury au 22e Concours international de musique électroacoustique de Bourges (France, 1994) ainsi que des distinctions au Prix Ars Electronica (Linz, Autriche, 1995, 97).

Christian Calon est un artiste indépendant œuvrant également en photographie et dont les œuvres ont maintes fois été récompensées aussi bien à l’international que chez nous.

Les corps éblouis, empreintes DIGITALes, 1998

Le vertige inconnu (1993-94) de Gilles Gobeil

Le vertige inconnu est probablement la pièce la plus forte non seulement de l’album La mécanique des ruptures, mais aussi du répertoire entier de Gilles Gobeil. Construite à partir de sons concrets, dont on peut reconnaître la provenance, le compositeur crée un univers cinématographique quasi surréaliste à l’intérieur duquel coexistent grillons et machines à air comprimé. Toutes les habiletés de Gobeil qui en font un compositeur si unique sont brillamment illustrées dans cette pièce: articulations vives, rupture du silence par des explosions sonores soudaines… Le vertige inconnu a remporté le Prix des arts électroniques de Stockholm, un concours international de musique électroacoustique (Suède, 1994) et a obtenu le 2e prix au Prix Ars Electronica (Linz, Autriche, 1995).

Gilles Gobeil est professeur en technologies musicales au Cégep de Drummondville (depuis 1992) et a été professeur invité de composition électroacoustique à l’Université de Montréal (2005-06) et au Conservatoire de musique de Montréal (2007). Il est également lauréat de plus d’une vingtaine de prix sur la scène nationale et internationale.

La mécanique des ruptures, empreintes DIGITALes, 1994

Sous le regard d’un soleil noir (1979-81) de Francis Dhomont

Cette œuvre tourmentée, faisant partie du Cycle des profondeurs, explore et illustre l’univers de la schizophrénie en huit parties. Une des particularités de l’œuvre est l’emploi de la narration. Afin d’entrer dans le sujet, Dhomont utilise des textes du psychiatre et psychanalyste Ronald D Laing. Mais cette narration ne sert pas seulement à informer. Elle guide carrément le développement de la pièce, devenant même matériau sonore à certains moments. Selon Dhomont, cette œuvre propose la rencontre de l’imagination et de l’imagerie mentale produite par le traitement des sons. Sous le regard d’un soleil noir a obtenu le 1er prix de la catégorie Musique à programme au 9e Concours international de musique électroacoustique de Bourges (France, 1981).

Originaire de Paris, Francis Dhomont a passé une bonne partie de sa vie à Montréal pendant laquelle il enseigna à l’Université de Montréal (de 1980 à 1996). C’est d’ailleurs lors de cette période qu’il composa Sous le regard d’un soleil noir. Il est une des figures les plus marquantes dans le domaine de la musique électroacoustique et son travail a été largement reconnu et encensé.

Sous le regard d’un soleil noir, empreintes DIGITALes, 1996

Water Music (1991) de Yves Daoust

C’est par un beau jour de printemps que le compositeur eut l’idée de Water Music. Les gouttelettes tombant des glaçons fondants lui semblèrent mélodiques. La beauté de cette pièce vient du fait qu’elle met en vedette un matériau qui nous est assez familier, l’eau, permettant à l’auditeur de vraiment lui porter attention pour une fois. Le passage entre les différentes sections est particulièrement bien réussi.

Parallèlement à son enseignement au Conservatoire de musique de Montréal (qu’il a quitté en 2011), Yves Daoust a contribué au développement de la scène électroacoustique au Québec, notamment en participant très activement en 1978 à la fondation et au développement du premier organisme au pays voué à la promotion et à la diffusion de la musique électroacoustique, l’ACREQ. En 2009, il a reçu le Prix Serge-Garant (Fondation Émile-Nelligan) pour l’ensemble de son œuvre.

Musiques naïves, empreintes DIGITALes, 1998

eXpress (2001-02) de Jean Piché

Jean Piché est décidément un innovateur. Au départ compositeur (pensons à la pièce Taxis to Burning Sky), il s’est rapidement tourné vers l’image pour ensuite développer une toute nouvelle discipline à laquelle il donnera le nom de «vidéomusique». Ce que le compositeur tente de traduire, c’est une perception symétrique entre l’image et le son, une synergie. Pour eXpress, une œuvre pour trois écrans, Piché a filmé les images dans le train reliant Bourges et Paris. On peut y reconnaître des paysages. L’allure très cinétique d’Express est obtenue en réglant la caméra à une vitesse d’obturation très rapide avec une grande ouverture de l’objectif. La musique minimaliste et répétitive contribue à l’effet de transe de l’œuvre.

L’enseignement et la recherche en composition électroacoustique à l’Université de Montréal occupent une part importante de la vie professionnelle de Jean Piché. Il est également impliqué dans le développement de logiciels. On lui doit notamment Cecilia, un logiciel de traitement sonore.

Big Bang II (1987, 95) de Marcelle Deschênes

Dans Big Bang II, on se retrouve dans un univers postnucléaire. L’œuvre avait d’abord été conçue comme trame sonore servant d’accompagnement à une installation multimédia du sculpteur holographe et artiste de la lumière, Georges Dyens, intégrant sculptures holographiques, éclairages, fibre optique, musique électroacoustique, le tout en mouvement chorégraphié par un système de synchronisation programmée. De nature tramée et minimaliste, la pièce est brillamment écrite et a inspiré bon nombre de compositeurs.

De 1980 à 97, Marcelle Deschênes enseigne à la Faculté de musique de l’Université de Montréal la composition électroacoustique et multimédia, la perception auditive et les techniques d’écriture électroacoustique. Elle met sur pied, développe et dirige un programme inédit en composition électroacoustique aux trois cycles (baccalauréat, maîtrise et doctorat).

petits Big Bangs, empreintes DIGITALes, 2006

Arksalalartôq (1970-71) de Micheline Coulombe Saint-Marcoux

Cette pièce joue autour de l’abstraction de la parole, de la voix et même des instruments de musique. Arksalalartôq, d’après des textes des poètes québécois Noël Audet et Gilles Marsolais, exprime le vertige des mots, des sons, par analogie avec le jeu inuit où les participants (le plus souvent des femmes) mettent à l’épreuve leur capacité d’invention à créer et de résistance à émettre des sons, des mots pour la plupart sans signification. Entrecoupée par des sons percussifs ou dans d’autres cas tirés de synthétiseurs analogiques, Arksalalartôq rappelle certaines pièces de Stockhausen ainsi que Pierrot lunaire de Schönberg.

En 1968, Iannis Xenakis recommande vivement à Micheline Coulombe Saint-Marcoux d’aller à Paris pour y étudier la musique électroacoustique avec le désormais célèbre Groupe de recherches musicales (GRM), ce qu’elle fit. À son retour à Montréal, elle enseignera au Conservatoire de musique de Montréal jusqu’à son décès en 1985.

Impulsion, empreintes DIGITALes, 2001

Mantra (1997) de Jean-François Laporte

Dans l’ère moderne où nous vivons, nous sommes envahis, submergés par des sons de toutes sortes qui accompagnent notre existence. Jean-François Laporte les nomme «mantras», d’où le titre de la pièce. À l’image des mantras orientaux, ceux du compositeur doivent par exemple être d’une bonne longueur et se répéter de façon cyclique dans le temps. Pour cette pièce, Laporte a utilisé exclusivement les sons générés par un compresseur de refroidissement des patinoires lors d’une prise de son unique. Toutes les modifications timbrales ont été effectuées lors de la prise de son, sans aucune manipulation en studio.

Jean-François Laporte est surtout connu pour ses instruments inventés. Il est fondateur et directeur artistique et général des Productions Totem contemporain (PTC), et ses œuvres sont éditées aux Éditions Babel Scores.

Mantra, Cinéma pour l’oreille, 2000

Je ne pourrais passer sous silence les œuvres de ces compositeurs qui deviendront sans doute des incontournables de la musique électroacoustique du Québec dans quelques années: Champs de fouilles (2008) de Martin Bédard, Transit (1998) de Louis Dufort, frequencies (a) (2011-12) de Nicolas Bernier, L’appel (2008) de Georges Forget… et la liste pourrait continuer.

[Article édité en collaboration avec la rédaction du site Cette ville étrange. Chronique de la création musicale (]

Décidément, le Québec […] regorge de compositeurs créatifs qui ne cessent de repousser les limites de leur discipline et d’être reconnus internationalement.


Réjean Beaucage, Circuit, no. 17:2, October 5, 2007

En tant qu’enseignante au Studio de musique électroacoustique de l’Université Laval (1972-1977) ou à l’Université de Montréal (1980-1997), Marcelle Deschênes a certainement exercé une grande influence sur de nombreux compositeurs québécois. Elle ne se gêne pas, en revanche, pour effectuer de son côté quelques emprunts à des collègues, créant une sorte de remix qui offre un tel écheveau de styles et de sens que même en version «audio seulement», ses œuvres ont un caractère multimédia.

On trouve sur ce dvd-Audio (stéréo seulement) des œuvres anciennes et plus récentes, qu’il était grand temps de recueillir sur ce qui n’est rien de moins que la première monographie consacrée à la compositrice. On peut enfin entendre Moll, opéra lilliput pour six roches molles (1976), pour deux clarinettes, trois trombones, trois groupes de percussions, jouets d’enfant et bande (premier prix, catégorie mixte, 1978 et Euphonie d’Or 1992 au Concours inter-national de musique électroacoustique de Bourges). L’enregistrement reproduit ici, qui date de 1978, est époustouflant tant l’intégration des instruments et de la bande y est parfaite. L’œuvre regroupe 17 miniatures inspirées par des rêves, et qui sont autant d’univers différents; elle a été créée en 1976 à la Société de musique contemporaine du Québec, et un 18e rêve pourrait être de vouloir réentendre ça en concert un de ces jours! Lux (1985) a déjà été publié dans une version un peu plus courte sous le titre Lux æterna (disque «Halogènes», étiquette ummus — umm 101- 1989). Il s’agit d’une musique électroacoustique composée pour un spectacle multimédia de Renée Bourassa et on peut y entendre de longs emprunts à Alain Thibault (Quark’s Muzik, de 1983 et OUT, de 1985). Le style de Deschênes ne ressemble à aucun autre et s’accomode très bien de l’incorporation d’éléments comme ceux-là, eux-mêmes pourtant très personnels; ils y sont parfaitement appropriés. Les œuvres plus récentes, deux extraits de Griffes (2000, en cours), sont dérivés de la musique composée pour Musique défilé (2000 — une collaboration avec Linda Bouchard qui impliquait les musiciens du Nouvel Ensemble Moderne et… un défilé de mode!). Le premier extrait (Indigo), incorpore des extraits empruntés à Bernard Fort, Gilles Gobeil et Jean-François Laporte, tandis que le second (Le bruit des ailes) est truffé d’autocitations de provenances diverses. On sent bien peu le passage du temps entre ces différentes œuvres, qu’elles datent d’il y a 30 ans ou de moins de 10, et c’est là que le style apparemment baroque de Deschênes prouve son unité.

Quant aux petits Big Bangs du titre, ils sont bien là, en ouverture (Big Bang II, 1987-1995) et en clôture (Big Bang III, 1992). De courtes pièces électroacoustiques prévues pour accompagner des installations de George Dyens, elles évoquent davantage le Big Bang de la fin du monde que celui du début des temps. Mais pour un grand nombre d’auditeurs, il s’agit surtout encore d’un territoire à découvrir.

… créant une sorte de remix qui offre un tel écheveau de styles et de sens que même en version «audio seulement», ses œuvres ont un caractère multimédia.

Points de passages

Mario Gauthier,, September 15, 2007

«Rien de ce qui est ne reste constamment ce qui devrait être. Tout change, se modifie, se transforme constamment, perpétuellement, éternellement.»

Lorsque l’on cherche la définition d’un «Big Bang», on se trouve confronté à une curieuse ambiguïté. Le terme réfère à une gigantesque déflagration extérieure qui serait issue d’un point microscopique de l’univers. Tout ce qui constitue le monde tel qu’on le connaît — y compris nous — serait donc issu d’une simple parcelle projetée qui se serait dilatée hyper-rapidement dans le temps et l’espace. En bref, le terme implique une «micro» et une «macro» dimensionnalité, elles-mêmes constituées d’innombrables points de fuite, lesquels en contiendraient d’autres et ce, à l’infini.

Il y a quelque chose de cet ordre dans les petits Big Bangs de Marcelle Deschênes.

La majorité des critiques s’attarderont à commenter en long et en large les qualités de la musique. Et comme cela advient fréquemment, on parlera peu (sinon pas du tout) de ce qui la rend spécifique d’un point de vue plus strictement sonore. Et moins encore: de ce que l’on peut ou doit faire pour y parvenir.

Cette zone obscure, cette quatrième dimension presque, c’est celle qui se rattache au «mastering», i.e. à l’optimisation maximale de la sonorité d’une œuvre par le biais d’outils [du studio, aujourd’hui numérique]. Et paradoxalement, selon la connaissance qu’on en possède, elle peut pourtant modifier considérablement la nature et les caractéristiques de la musique en ceci que, sans en altérer la sonorité et les caractéristiques initiales, elle en propose littéralement une relecture qui peut magnifier ou aplanir ses qualités initiales.

Dans le cas de petits Big Bangs, c’est de magnification qu’il s’agit. Au double sens du terme.

Ce qui m’a le plus impressionné dans ce travail, c’est que petits Big Bangs est, d’une certaine façon, une sorte de miracle. Connaissant l’état des bandes maîtresses et la datation des musiques (les œuvres proposées sont de 1976, 1987 (rév 1995), 1992, 2000 et 2000 (rév 2002), j’étais à la fois emballé à l’idée de savoir qu’enfin ces œuvres seraient accessibles sur disque, mais très perplexe quant à la possibilité d’unir en un tout un corpus si disparate en termes de sonorités et d’esthétiques. Comme de raison, chacune des pièces portait les empreintes de marque de leur âge et celles des technologies qui en avaient permis la réalisation. De plus, j’avais de sérieuses réserves quant au bien-fondé de graver le tout sur disque DVD. Car si le potentiel de qualité sonore du support est indéniable (24 bits, 96 ou 48Khz pour le DVD-Audio versus 16 bits, 44,1Khz pour le CD conventionnel), le contexte d’écoute et les périphériques m’apparaissent, encore aujourd’hui, sujets à suspicions. Il y avait là chausse-trape et miroir aux alouettes. La technologie pouvait être ici être soit rédemptrice, soit fatale.

Dans ce cas-ci, il y eut rédemption. Cette musique possède du corps, de la prestance, de la force en même temps qu’une fragile délicatesse, une subtilité, une limpidité presque diaphane. Et l’optimisation rend admirablement compte de tout cela.

J’ai effectué trois écoutes attentives de petits Big Bangs. La première fut faite au casque d’écoute Stax SR 5 (casque d’écoute électrostatique — le mien date des années 80 — doté d’un préamplificateur; le rendu sonore en est extrêmement précis). Celui-ci était branché sur un amplificateur McInthosh MA 6200 à transistors auquel était directement relié un lecteur DVD de marque Koss — i.e. celui de monsieur tout-le-monde. Pour la seconde, J’ai utilisé le même système, exception faite qu’en lieu et place des Stax, le tout était diffusé via mes vieilles enceintes acoustiques Celestion 66, nec plus ultra à une époque, mais qui sont maintenant un peu molles et imprécises. La troisième audition fut faite à l’aide d’un système de moyenne gamme: amplificateur Technic, DVD Magnasonic, enceintes acoustiques Energy. Il n’y avait donc aucune composante haute-fidélité dans l’ensemble de ces systèmes, mais plutôt une série de périphériques de bonne ou de moyenne qualité qui pouvaient connoter le tout en bien ou en mal. J’anticipais avec beaucoup de pessimisme le résultat, mais à l’écoute, je constatai avec grand plaisir que tout avait acquis une clarté, une finesse et une justesse timbrale étonnante. Il n’y avait ni gonflement superflu, ni carence, ni écart dynamique ou sonore. Tout y était remarquablement équilibré: niveau général dans et entre les pièces (ce qui est un tour de force, compte tenu des différences considérables de fiabilité des bandes maîtresses d’origines: PCM/Beta Hi-Fi, DAT, CD, etc.), respect de la qualité et des particularités originelles des timbres, précisions des registres, des intensités, des profondeurs de champs, etc. Bref, le report sur un support «ingrat» était totalement réussi!

Connaissant un peu ce type de travail et l’extrême difficulté qu’il implique parfois, je sais qu’obtenir une telle unité et un tel aboutissement dû être excessivement complexe. Compromis, sacrifices, remodelages, camouflages, truquages, retouches micro et macroscopiques durent être innombrables…

Mais, de tout ce travail obstiné, silencieux et souterrain, de tous ces questionnements — voire, de ces réinterprétations — rien ne transparaît, hormis le très haut niveau musical, l’originalité et les qualités musicales et sonores indéniables des œuvres de Marcelle Deschênes. Et c’est à cela que, selon moi, on reconnaît un mastering réussi: par le fait qu’il est une «plus-value» dont on ne remarque jamais la présence, mais dont l’absence est souvent cruelle…

petits Big Bangs est un projet de très haute tenue. En ces temps où de multiples utopies techno-romantiques donnent à croire aux créateurs qu’ils peuvent être des «dieux» (dixit le titre du dernier livre d’Hervé Fisher (Nous serons des dieux, Éditions VLB, Montréal, 2006), ce type de travail ré-actualise deux débats fondamentaux en musique acoustique et électroacoustique: l’impact des outils sur les intentions créatrices des artistes et celui du rôle de l’ «artisan» versus celui du créateur. Certes, la frontière entre ces mondes est très mince. Et peut-être est-ce pour cela que l’on parle si peu et si mal du mastering qui, finalement, combine art et artisanat. Celui-ci, comme la composition, loge en effet aux deux enseignes d’un trièdre fertile. D’un côté se trouve l’intervention d’une connaissance particulière, d’une «technique» très délicate et difficile à maîtriser en ceci qu’elle se veut à la fois transparente mais agissante. Au centre se retrouvent les outils utilisés qui connotent et colorent intrinsèquement les œuvres. Et à l’autre extrémité se retrouvent des enjeux multiples: les rôles et limites inhérentes à l’ensemble ces pratiques; le fait qu’une œuvre finie ne l’est pas forcément; que le mastering peut ajouter ou retrancher à cela (pour en savoir davantage, on consultera avec profit la revue en ligne eContact, numéro 9.3: Mastering en électroacoustique: un état des lieux / Mastering in electroacoustics: State of; la nécessité d’avoir un «auditeur critique»; le fait que l’on ne peut pas faire tous les métiers ni maîtriser tous les outils, etc.

Mais, je cause, je cause et j’en oublie le pourquoi de cette missive: petits Big Bangs.

En bref: c’est une réussite exceptionnelle…

Comment disait-on déjà, à une époque? Ah oui! «Chapeaux bas, Messieurs: des génies!»

Car il y a incontestablement une forme de génie dans ce que Marcelle Deschênes et Dominique Bassal ont su et ont pu faire de cet ensemble. [23-iv-2007]

Cette musique possède du corps, de la prestance, de la force en même temps qu’une fragile délicatesse, une subtilité, une limpidité presque diaphane.


Jos Smolders, Earlabs, July 29, 2007

Not only does empreintes DIGITALes release the music of its core composers like Dhomont, Normandeau, Calon — all acknowledged first class acousmaticians — but it also has room for lesser known talents. Marcelle Deschênes is one of the latter group with a very crafty repertoire.

This disc presents work spanning the years 1976 to 2000. Six major works, two of which are thematically connected. Her sonic language is rich (as is the case with most of the ED composers), explosive, harmonic, and at times sensual. Although the music for the most part fits the acousmatic bill, with sounds in turmoil, audiotechnological machismo and abstract structure there are definitely bends and corners inside the compositions that reveal the touch of a woman.

Deschênes studied with Schaeffer himself and Guy Reibel during the late 60s. After that she returned to her home state Quebec and worked as a lecturer and was involved in many organisations there. She has connected her work to many multimedia and theatre productions and some of these are presented on this disk.

The disc starts off with Big Bang II. This is a work that was started in 1987 and has been reworked in 1995. It is a surprisingly versatile composition. It offers very nice and subtle granulated sounds, but also a female choir, short snippets of Tuvalian throat singing and typically sampled sounds. The structure of the piece is very well paced.

Indigo, second on this disc is the first part of a diptych called Griffes (Claws). Deschênes started this work in 2000 and considers this piece still unfinished. Indigo proceeds at a slow pace. Low drones superimposed by higher pitched covers set the atmosphere until at around 4 minutes a suddenly climax lets the work take a corner and new material is entered. Voices, together with electronic sounds, build up tension several times, each time going from rest into more restlessness.

Until the Le bruit des ailes (The Sound of Wings) starts with the same low drones acompanied by the sound of wings flapping. Quite a happy scenery. This continues until a huge disruption changes things dramatically. (I was really surprised to hear harsh distorted sounds (lots of loud block waves here), which is quite unusual within the ED context.) The sound of wings takes on different forms which are not at all very nice and sweet. The theme for this piece is from Hans Christian Andersen’s tale The Ugly Duckling, where the wings are stretched and mutilated and mixed with the sounds of ice storms, erupting volcanoes and the sounds of nuclear bombs exploding.

Lux, the fourth composition here, starts with a voice reciting the word ‘desire’ again and again. Deformed, crying out in a whispering voice, the atmosphere is immediately threatening. This piece is the audio part of a multimedia work that was constructed by Renée Bourassa, in 1985. A very strong work this is, with craftily pronounced text by Openheimer, Shaw, Kant, Rutherford and Bourassa. Interestingly the aural part of this worksounds a bit dated because of use of so typical digital instrumentation especially in the parts approximately from the 5th until the 10th minute and at multiple occasions later in the piece. Sampler, synclavier, however modern and high tech they were in 1985, they sound ancient in 2007. As a whole a very strong work, though. The piece feels a bit like Laurie Anderson who was popular at the time.

The next work is Moll, opéra lilliput pour six roches molles. This is the oldest work, dating from 1976. this is the only piece that also involves acoustic instruments (clarinets, trombones, percussion and toys). The work is versatile, exciting and a very good mixture of electronics and fantastic craftmanship on the instruments. The booklet tells us that “this suite of 17 miniatures is the result of long, obsessive hours spent looking at the ordinary gray pebbles on the Bas-Saint Laurent beaches”. That gives it lovely exotic touch (especially when I hear the small children’s voice singing a song, while typing) but the work itself is already good enough without any exotic liner notes. It’s brilliant and the world could have known as early as 1976 that Deschênes is a very fine composer.

Alright then, the final piece: Big Bang III: an hommage to Earth. 2 minutes 38 seconds, a soundscape to accompany a 3D film at the planetarium. And that’s all I have to say about it. Well done, but I would not have entered it in this collection. Ending with Moll would have blasted me away. This is sort of a disappointment, albeit a short/small one.

It’s brilliant and the world could have known as early as 1976 that Deschênes is a very fine composer.


Ultrasonica, June 7, 2007

Compositrice, pianista e artista multimediale, una delle poche donne che possono fregiarsi dell’appellativo di ‘Pioniera’ nel campo della sperimentazione e della musica elettroacustica, divisa tra carriera artistica, puro piacere per la sperimentazione e insegnamento di arti multimediali. Poche righe per tentare di dare un’idea sul personaggio protagonista di questa uscita ‘discografica’, sei ‘piece’ scritte tra il 1976 ed il 2002 per accompagnare di volta in volta installazioni olografiche, show multimediali e vere e proprie composizioni per ensamble acustiche e nastri (alla maniera del buon Stockhausen). Difficile trasmettere a parole le sensazioni date da questa release in DVD-Audio (la prima che mi capita) accompagnata dalle immagini realizzate dall’artista. L’invito è quello di andare a ricercare questo disco (distribuito dalla empreintes DIGITALes) e ascoltarlo più volte per dare un’interpretazione personale come richiede il genere. Consigliato agli amanti del genere. 3,5/5

… e ascoltarlo più volte per dare un’interpretazione personale come richiede il genere. Consigliato agli amanti del genere.


Massimo Ricci, Touching Extremes, June 1, 2007

Although Canadian pianist and composer Deschênes has been active for decades in various areas of new music, having undergone training with the likes of Pierre Schaeffer, Pierre Henry and Guy Reibel and founding CEC (Canadian Electroacoustic Community), besides being a main presence in many other collaborations and exhibitions, petits Big Bangs is her first official recording to date, and it’s all the more perplexing that this artist’s expression still hasn’t been duly diffused on a worldwide scale, like it happens for many less deserving but probably better connected entities. In the five pieces comprised by this DVD we experience both the technical mastery and, dare I say, the attitude of a woman that marks her own territory in different sonic regions with a blend of visionary elasticity and historical perspective. As a matter of fact, Deschênes uses many references — often liberally borrowing snippets of material from her colleagues’ output — to generate sound worlds that contain unpredictable expansions, infinite meanings and interpretations of a sensorial attack that often moves on the verge of schizophrenia, yet is dramatically charged with intense beauty, that kind of pleasure deriving from the sheer force of the elements, being them natural or studio-generated. Deschênes is able to exploit the multitude of shades of her electroacoustic palette by not limiting herself to theatricality (although human voice is often utilized to daze and confuse into further interconnections) and also by sapiently fusing actual instruments and tapework, like in Moll, opéra lilliput pour six roches molles in which clarinet, trombone and percussion contribute to a “transposition of children’s dreams of sea” with mind-altering results. Not an easy listen, for sure spiritually remunerative, petits Big Bangs is one of those sleepers that should instead be jet-propelled to a wider attention, as it belongs in the highest rank of contemporary acousmatics.

petits Big Bangs… belongs in the highest rank of contemporary acousmatics.

Mirages acoustiques

Solénoïde, no. MA8, May 21, 2007

Au travers de six plages éblouissantes, le label montréalais nous propose un survol attractif de l’œuvre de cette compositrice méconnue. Une sélection qui, de 1976 à 2002, nous emmène dans un univers expansif, vif et lumineux à l’intérieur duquel notre imaginaire se laisse avantageusement abuser.

… un univers expansif, vif et lumineux…

Features — Spark: Found Surround Sounds

Eric Hill, Exclaim!, May 1, 2007

Imagine an abstract painter working long hours to refine the tensions and balances of colour and composition of a work only to then have the gallery exhibit it behind a pane of tinted glass. A similar technological restriction for artists in the realm of electroacoustic music has been lifted by Québec’s Empreintes Digitales label. Since 2005, select releases have been mastered to DVD-A, including recent works by Darren Copeland, Marcelle Deschênes and Pierre Alexandre Tremblay. The DVD-A discs offer stereo or Surround 5.1 mixes in 96khz/24 bit sound for dedicated players, higher quality stereo mixes for regular DVD players, and even high-end MP3 mixes for your walkabout electroacoustic needs. For an art form whose main ethos is the meticulous treatment of sound, this increased transparency of delivery removes the tinted glass between artist and listener.

… this increased transparency of delivery removes the tinted glass between artist and listener.


Rigobert Dittmann, Bad Alchemy, no. 54, May 1, 2007

Zur gegenwärtigen Selbstverständlichkeit von Electronica von Frauenhand führt eine nur dünne Linie von Pionierinnen - Daphne Oram (1925-2003), Pauline Oliveros (*1932), Éliane Radigue (*1932), Maryanne Amacher (*1943), Michèle Bokanowski (*1943), Annette Vande Gorne (*1946), Hildegard Westerkamp (*1946), Christina Kubisch (*1948), Hanna Hartman (*1961), Sarah Peebles (*1964)…

Die Kanadierin Marcelle Deschênes (*1939) ist eine von ihnen, eine multimedial und an Mixtechniken interessierte Kapazität, die von 1980-97 an der Université de Montréal lehrte. Die Titeltracks von petits Big Bangs (IMED 0681, DVD-Audio), ‚Big Bang II & III‘, gehören zur Tonspur einer postnukleardystopischen Multimediainstallation. ‚Indigo‘ & ‚Le bruit des ailes‘ bilden die Auftaktkapitel zu ‚Griffes‘ (2000-), eine Arbeit, die, angeregt durch Clarissa Pinkola Estés (Women who run with the wolves) und Marie-Louise von Franz, die ‚Wilde Frau‘ zum Thema macht, wobei Märchenmotive aus Blaubart, Schneeweißchen und Rosenrot und HC Andersens Hässliches kleines Entlein eingearbeitet wurden. ‚Lux‘ (1985) spielt mit dem mythischen Kreislauf von Sonne und Mond, Tag und Nacht. ‚Moll, opéra lilliput pour six roches molles‘ (1976) für Klarinetten, Posaunen, Percussion, Toys & Tonband wirft Traumblicke auf den Strand, das Meer und den Himmel darüber, klickert mit Muscheln und Kieselsteinen und trifft nicht schlecht einen Ton, der zwischen skurril und surreal vexiert. Der Mut zu großen Themen und den zeitlosen Stoffen von Mythen, Märchen und Erzählungen verrät Deschênes Nähe zur GRM-Schule. Stimmsamples und Collagen, die eigene Arbeiten und die von Kollegen ‚kannibalisieren‘, und eine dadurch inszenierte hochgradige Dramatik, etwa das vulkanische und von Nukleartests herrührende Grollen oder Splittern von Eis bei ‚Le bruit des ailes‘, sind typische Stilelemente. Zwischen archaischen Bindungen und Motiven des Begehrens - ‚Lux‘ beginnt mit einem gekeuchten „Desire“ - und der Befreiung, zwischen katastrophalen Ausgängen und Momenten des Gelingens entsteht hörbar Spannung. Deschênes nähert sich dem „Bereich der Gelüste“, der dunklen Geheimnisse und der Träume mit jener Tapferkeit, die laut allen Märchen zum ‚Volksvermögen‘ gehört.

Hommage à une pionnière de l’électroacoustique

Marie Lambert-Chan, Forum, no. 41:28, April 23, 2007

Marcelle Deschênes lance petits Big Bangs, une rétrospective de ses œuvres de 1976 à 2002

Le 25 avril, Marcelle Deschênes montera sur la scène de la salle Claude-Champagne pour la première fois depuis son départ à la retraite, en 1997. Le secteur électroacoustique de la Faculté de musique rendra alors hommage à l’une de ses pionnières qui, pour l’occasion, interprètera ses compositions les plus marquantes, réunies sur le disque rétrospectif petits Big Bangs, lancé le soir même sous l’étiquette Empreintes DIGITALes.

Compositrice, pianiste, pédagogue et artiste multimédia, Marcelle Deschênes fait figure de précurseur dans son domaine. Selon le magazine canadien Musicworks, la scène électroacoustique n’aurait pas été la même sans l’apport de cette grande artiste. Non seulement elle a contribué à mettre sur pied le programme de composition électroacoustique de l’UdeM, mais elle a aussi participé activement à la création ou au fonctionnement d’organismes comme l’Association pour la création et la recherche électroacoustiques, la Fondation pour l’application des technologies nouvelles aux arts, la Société de musique contemporaine du Québec, Action multimédia et Nexus.

Plusieurs compositeurs électroacoustiques doivent en partie leur succès à Marcelle Deschênes, qui leur a enseigné à l’Université. Gilles Gobeil, Louis Dufort, Robert Normandeau et Jean-François Laporte ont tour à tour bénéficié de la rigueur et du dynamisme de la grande dame de l’électroacoustique. «Son écoute était formidable, témoigne Robert Normandeau, compositeur et professeur agrégé à la Faculté de musique. Elle n’avait pas son pareil pour mettre le doigt sur les tics de langage musicaux.»

Un coup de foudre

Alors qu’elle étudiait le piano dans les années 60 sur le campus, Marcelle Deschênes a eu un coup de cœur pour l’œuvre de Karlheinz Stockhausen, compositeur allemand de musique électroacoustique. Elle a abandonné le clavier pour expérimenter un nouveau langage musical où les seules contraintes sont celles de la machine. Elle s’est amusée à confondre toutes les esthétiques, à sculpter les sons, à marier la flute, les voix de toutes les époques, le tonnerre, l’explosion de bombes atomiques et les volcans en fusion.

Au cours des 20 dernières années, Mme Deschênes a toujours cherché à repousser les limites de son art, qui se veut polyvalent et polysémique. Elle intègre à ses œuvres la musique, les technologies les plus récentes, les arts de la scène, les arts visuels et le travail d’équipe multidisciplinaire. «C’est une défricheuse, affirme Robert Normandeau, admiratif. Déjà, dans les années 80, elle avait recours au multimédia. C’était bien avant les performances informatiques actuelles. Il fallait tout faire à la main!»

Primées à maintes reprises, ses compositions ont fait le tour du monde. Elle a su toucher autant les initiés que les néophytes de par les forces vives qui émanent de sa musique. Le musicologue de renommée internationale Jean-Noël von der Weid a d’ailleurs écrit dans la présentation de petits Big Bangs que «les créations de Marcelle Deschênes dévorent. Parce qu’elle nous compose son histoire du monde, ce flocon de neige qui aurait perdu, on ne sait trop comment, sa couleur blanche.»

… [elle] a toujours cherché à repousser les limites de son art, qui se veut polyvalent et polysémique.


Modisti, March 15, 2007

Thoroughly concerned with the enormity of space, the work of this composer features a marked visual line, exploring spatial vastness, evoking dimensions in the distance, as seen through a wide lens, focusing on the sheer size of the portrayed. The deep experience of spatial movement pays homage to cinema while the experience of witnessing sound sources within a three-dimensional space is blended with that of orchestras and choirs.

… the work of this composer features a marked visual line, exploring spatial vastness, evoking dimensions in the distance…


François Couture, AllMusic, January 11, 2007

With petits Big Bangs, the empreintes DIGITALes label rights a painful wrong. This fully-packed album offers a stunning retrospective of Marcelle Deschênes’ electroacoustic works, from 1976 to 2002. If Deschênes is less known among musique concrete aficionados than Francis Dhomont, Jonty Harrison or even Robert Normandeau, it is mostly because she has devoted a considerable amount of energy to pioneering multimedia and pluridisciplinary works that cannot be documented on LP or CD. The six tape pieces presented here reveal a sensitive and whimsical composer possessing the plastic flair of Dhomont, the unsettling poetic sense of a Michel Chion, and a personal touch that empowers her music with a level of immediacy rarely attained in that most abstract field of music. The post-apocalyptic Big Bang II from 1987 opens the album with a commanding ballet of dynamic extremes. Indigo and Le bruit des ailes, both more recent, are elegant compositions with sombre undercurrents that keep dragging the listener along in search of their ever-deeper meanings. The two longer tracks of the set are also the oldest ones; if Lux (1985) fails to captivate through its whole duration, Moll, opéra lilliput pour six roches molles provides the album’s highlight. Written for clarinets, trombones, percussion, toys and tape, this “Lilliputian opera for six soft pebbles” is a fascinating piece of cinema for the ear, with a childlike lightness counterbalanced by disquieting water imagery. empreintes DIGITALes has released a handful of albums in 2006, some by household names and others by young up-and-coming composers, but the one that stands out is Deschênes’ petits Big Bangs, for its unique poetic qualities. This album has been released as a DVD. The disc contains the same six pieces in 96kHz/24bit MLP stereo (DVD-Audio), 48kHz/24bit standard stereo (DVD-Video), and MP3 files (DVD-ROM).

… a personal touch that empowers her music with a level of immediacy rarely attained in that most abstract field of music.


Ingvar Loco Nordin, Sonoloco Record Reviews, January 1, 2007

Marcelle Deschênes (1939) is an experienced art worker in various disciplines like composing, piano playing, teaching, multimedia, photography, video art, radio art and more. Her teachers include legends like Pierre Schaeffer, François Bayle and Guy Reibel.

Track 1. Big Bang II (1987, 1995) [7:40]

Marcelle Deschênes’ music here is part of a multimedia installation by George Dyens, dealing with a post-nuclear situation void of human beings. This is the end of the world as we know it.

The work was composed in 1987 for the multimedia work and then remixed in 1995 by Louis Dufort.

The sound world that opens its vast plains is eerie, as it ought to be, after a war that tore us all away into flakes of soot. Deep murmurs vibrate, panning strangely, while sharp, gray sand sounds penetrate the hypothetical listener’s eyes and ears and nostrils with radiating grains that will light flares inside all his cells.

The doomsday audio of this scary music reminds me of a short electronic piece by Folke Rabe from 1985 called Cyclone, which Folke says is almost to depressive to hear.

Somewhere midway into this layered, soaring aftermath a sound reminiscent of a distant choir appears; an angelic procession deep inside matter and radiation; messengers from another dimension far beyond the pettiness of Bush-time stupidity… or is it just the wind howling through shreds of armored trucks littering the memories of the dead?

Even farther into this dark vision, grotesque vocal mimicries call forth images from the transient bardo states between lives, which all men have to travel collectively, given the civilization crash circumstances of this music, dodging the scarecrows of their own conscience on their futile, shadowy journey towards re-birth.

Track 2 - 3. Griffes (2000-) [21:36]

Track 2. Indigo (2000) [10:40]

Griffes is a work in progress; its first two parts presented here. Marcelle Deschênes has let herself become inspired by the psychoanalytic research of Clarissa Pinkola Estés and Marie-Louise von Franz. It’s all about archetypical wild females from myths, dreams and tales.

The ambience is… spacious, immense… overpowering like thunder, but also harboring the still, convincing vocals of long-ago faiths… for a short instance, until big slabs of ice and rock audio crash right in front of you, bringing up unidentified monks in deep chanting. Just about here the ambience changes into a small, closed-in area, which in turn is transformed into dark drones and more violent granite tumbleweeds rocketing away in massive slides.

This is very unusual, mighty compelling electroacoustic music; the feeling resembling Pierre Henry’s Le Livre des morts égyptien – which is based on the sounds of a piano, but which conveys the same dark ambience and fateful moor roars in the distance as DeschênesIndigo.

The imperceptible transformations from totally alien landscapes under the glaciers to the soaring beauty of angelic choirs and the deep murmurs of monks in a hidden-away monastery in Tibet, to the side of a rippling brook or the humid heat at a Pacific beach, sharpens the attention of the listener. I take this sounding art more seriously than most of the things I’ve heard lately, in electroacoustics. Marcelle Deschênes has her very own voice in this art form. It doesn’t matter that this piece indeed quotes Bernard Fort, Gilles Gobeil and Jean-François Laporte. Marcelle Deschênes weaves her own tapestry around these quotes. Listening to her is like sweeping a magician’s black cloth around your shoulders.

Track 3. Le bruit des ailes (2000, 2002) [10:54]

Marcelle Deschênes has a motto for this piece: “To all those who feel the urge to stretch their wings” – and surely, if you haven’t, you have lived in vain, for sure, in vain!

In Le bruit des ailes the composer utilizes the sounding testimonies of ice storms, erupting volcanoes and nuclear tests! She also quotes some of her own pieces: Écran humain (1983), Lux (1985), D-503 (1987) and Ludi (1990).

I might insert here that I read the rich and poetic, complex notes that are provided for each piece on the CD, without knowing who wrote them, but I see now that Deschênes wrote them herself, so she is absolutely a writer and a poet!

The looming, rumbling sound that opens the event is so low-pitched that you almost feel it more than you hear it, in your anatomy, like an eruption from within, the way climate change and disappearances of livelihoods would sound, did they sound… These are worlds trembling at the prospect of annihilation and doomsday transformation. I get the notion of a kinship with Pierre Henry again, since he also brings these dark nuances into play all through the lower chakras. Fluttering of birds’ wings out of dry leaves and underbrush suddenly brings the focus up very close, right in your face, in a body-tight off-guardness, as opposed to the murmur of the threat in the distance. I can feel the smell of humid fear as doom looms. I can feel animal fear right up my nostrils.

After a little while these sounds all transform into a trans-real realm, clicking into a thought-stream that soars into shaman layers of existence that shoot like jet streams above the transient circuits of daily familiarities.

Sudden violent eruptions crash right by, avalanches of snow and mud, overwhelming lahars sweeping everything away in their massive torrents. My earphones almost can’t withstand this kind of audio. They weren’t made with volcanic eruptions in mind.

As I write this, a jetliner at an airport a few kilometers away roars to a start, bound for Stanstead in England, and for a moment I’m not sure what is Deschênes; what is Ryanair! The airwaves mix in this Cagean soundscape of the moment.

This tumbling rock and debris motion also transform into an embellished drone of surreal beauty. Deschênes handles these gliding passages from brute naturalism to Apollonian mindscapes with expertise, bringing you clear from pain to soaring pleasure in alleviating ascensions into space shuttle orbits, high above the mud strife of daily life. Into this lucid sphere of lightness and mind hall atmospheres she introduces splintered glass sonorities that tinkle and twinkle like stars in the void and their piercing reflections on a nocturnal sheet of crusted Lapland snow. Many whirls and eddies in the sound sweep by, confusing the overall motion with their deviations. Static crackling and eerie birdcalls mix into the drone episode, further amplifying the sense of imminent danger.

Suddenly the course of events slow down, as if encountering thick glue or congested time… and the music moves dreamlike, in a manner of a held-back chronology, clamped between the palpability of the Here and the Now in an impossible dimensional loop. Everything is forced to stop and think, as time and space curl up in a super-gravitational grip. Time is taking a time-out.

A wave motion of jingling, jangling jawbone audio washes the shores of perception, as time towers in the distance, ready to crash in on us again… Beautiful overtone drones carrying earth-colored atmospheres with violet birdcalls surround you like some hesitating dawn, yawning at the periphery of existence. High-pitch events talk to you on an ascended level of communication, while all sorts of things happen all through the lower realms, in this illusionary confinement of the body. Time still gathers strength at a hypothetical horizon.

Towards the end of Le bruit des ailes time breaks through the latticework of stolen moments in a dimensional upstream, crashing down on the listener in bits and pieces of decades and centuries and millennia and a splintering storm of heres and nows, causing an auditory mish-mash of history to fall by into a future that proves just as arbitrary as any randomly encountered section of the space-time continuum. God does play dice…

Track 4. Lux (1985) [23:16]

Lux is the audio part of a multimedia presentation by Renée Bourassa. It contains quotes from Alain Thibault’s OUT (1985) and Quarks’ Muzik (1983), as well as Deschênes’ own deUs irae (1984). Texts by Shaw, Rutherford, Oppenheimer, Kant and Bourassa are also quoted. Vocals are provided by Gaël Andrews.

The change alone from the alien desolation and distant danger of the preceding work raises an eyebrow (mine!). Here we seem to tread a fairytale out of the Grimm Brothers in a sound-poetic setting. The repetitious, dribbling words of desire at the outset take on grotesque qualities as the goblin retreats into Deschênes’ soundscape while more intelligible, purely human sentences of reasoning argue up front.

The composer ventures into a great electroacoustic tradition here, from the French school, sporting names like Bernard Heidsieck, Henri Chopin, Antonin Artaud, François Dufrêne and certainly Michel Chion; that great tradition of speech permutations, electronics and melodrama, which has also been richly represented on the two famous series from Bourges: Cultures électroniques and Chrysopée électronique – that particular segment of electroacoustic music, musique concrète and melodrama that I enjoy the most!

It’s a long work, which changes drastically along the way, even including sections with funkhouse drum machines that I don’t like much, but you got to take it, the bitter with the sweet… The elastic, extended Tibetan monks are more in my line of duty, so to say! Their voices are spread out like a layer of honey across rye bread, until falling silent, giving way to prickly, glassy dots of pointillism, in turn mixing with backwards speech blurred and obscured by neighbor wall filters, but clearly audible wordings are poured down your back, concerning the Manhattan Project and the first great steps towards annihilation along the path of sincere human stupidity.

Track 5. Moll, opéra lilliput pour six roches molles (1976) [22:55] for 2 clarinets, 3 trombones, 3 percussion groups, toys and tape.

This work is an old acquaintance of mine, since it appeared on Cultures électroniques 7 in 1994, in the section Coda mémoire. It won the mixed music 1st prize in Bourges 1978.

This work is dedicated to our temporary body, in a series of 17 miniatures that rose out of Deschênes’ “prolonged and obsessive” observations of little stones on the beach at St Laurent. The work has to do with “the slow wearing-down caused by the passage of time”. Deschênes deliberates on these events, lifting them to a level where they show significance on micro and macro levels, the way the universe works, on the level of galaxies and on the level of the atomic jitter.

One drop falling into water… The space that is apparent from the echo suggest a subterranean facility of some kind; a sewage, perhaps, or the forlorn landscapes of Tarkovsky’s zone in Stalker – or the dangerous habitat of the dark beings of The Time Machine, the Morlocks…

And this is only one single drop hitting the surface. Then starts a panning, gray, mighty wind event, hither and thither, sweeping you this-a-way and that-a-way. After a while this gushing wind seems to transform into waves rolling onto a beach. These are the smoothing and evening forces of nature on solid states of matter.

Instruments and voices mix in with the wind and the waves in a brilliant way. This is done so sensitively and yet so intrusively and almost brutally, that it makes me want to laugh! It’s state of the art electroacoustics; the mixed form. Outlandish! If you haven’t heard this you have no idea what electroacoustic composition can be, in the hands of a poetic expert! Fantastic! I don’t know to what extent the musicians play live. I suppose they’re pre-recorded and then mixed in. Either way, their efforts bring the arts a bit further towards enlightenment. It’s an intellectual as well as an emotional and purely artistic pleasure to hear this work!

Marcelle Deschênes 1968 (self portrait)

So many things happen. The wind and the waves cease, and all the small sounds of the instruments and from tapes and electronically generated sources rise and shine in a bewildering and all but smoldering top-of-the-line menagerie of auditory excellence!

Midway a wild bamboo percussion dance stirs the dust from the hard earthen floor of the village meeting-place, while Tibetan monks blow their giant horns up the slopes, echoing back and forth through the mountain passes where prayer fliers rattle in the wind.

A gentle, jazzy miniature edges over into a dreamy electroacoustism, which breaks and stoops forward, elastically… into beautiful, layered sighs out of the vast fatigue of existence. Jingly hinges screech from inside a passing moment. For a while, the music is a magnifying glass, passed across the minute details of the duration. Spells are cast and broken in sharp percussive exclamations. Lingering thoughts extend through the stratosphere in pitches high as the sky; tracers across the canopy of heaven. This music makes me happy. A little child’s nursery rhyme comes naturally under these open skies: yet another spirit lighting up in these parts of the universe!

Track 6. Big Bang III (1992) [2:38]

This music is also designed for a multimedia installation by George Dyens. Has to do with celebrating life in all its forms and the far of its demise…

Marcelle Deschênes concludes this amazing and wonderful CD with a short piece sporting the classical insignia of the French style electroacoustics of the latter part of the 20th century, in harsh progressions through dark landscapes, across terrains that can only be approximately sensed through a perceptual haze. Sometimes the thoughts come at you in large, irregular slabs of dense matter; at other times they’re fragmented into grains of auditory morphemes; sprays of anguish showering you in droning episodes of amnesia…

Marcelle Deschênes has given me one of my most intense sound art experiences ever.

Marcelle Deschênes has given me one of my most intense sound art experiences ever.

Creating and Contributing: The Expansive Spirit of Marcelle Deschênes

Rosemary Mountain, Musicworks, no. 86, June 1, 2003

[…] (Deschênes) can shape any and all sounds exactly to match whatever form or phrase she envisions. Her compositions are truly expressive of human emotions rather than being explorations of sound, and she avoids the common pitfall of creating dizzying configurations in surround sound, despite the context of the early of-art images used in works like Écran Humain (with Paul Saint-Jean) and Lux (with Renée Bourassa). […]

Her compositions are truly expressive of human emotions…

[À propos de Lux]

Dominique Olivier, Voir, November 1, 1990

[…] Troublant, émouvant, fascinant, Lux nous avait révélé, en 1985, le potentiel immense du travail multimédiatique. […]

The 1987 International Computer Music Conference: A Review

JoAnn Kuchera-Morin, Robert Morris, Perspectives of New Music, no. 26:1, January 1, 1988

[…] Deschênes is a well known French-Canadian performance artist working in the dance / mixed media tradition of Alvin Nicolais. And like Nicolais, she has a brilliant mind for effect. […] Judging from the adulations of the audience, the experience must have evoked some of the same fever as the 1951 production in Paris of The Veil of Orpheus with musique concrète by Pierre Henry. […]

… she has a brilliant mind for effect.

Cinéscience - La science à l’écran

Gérald Baril, Québec Science, June 1, 1986

[…] Admirable synthèse que ce spectacle, à la fois hautement technologique et généreux à vous couper le souffle… L’écran s’avance lentement, remplissant la salle d’émoi… La musique est également au premier plan, imposant le rythme. Non pas roulement de tambour, mais crépitement de brasier ponctué d’explosions, de crises. Dans l’assistance, devant ce monde qui se fait et se défait, les yeux s’écarquillent. Un sourire hébété reste figé sur les lèvres du spectateur quand, après 30 vertigineuses minutes, son rêve éveillé prend fin… Le plaisir de Lux naît de la rigueur… Lux pousse la technique multimédia plus loin que tout ce qu’on avait vu dans le genre jusqu’à maintenant… La grande cohérence, la puissance évocatrice de Lux ne peuvent être issues que d’une démarche artistique dont les manifestations n’ont pas fini de nous étonner. […]

… à la fois hautement technologique et généreux à vous couper le souffle…

[À propos de Lux]

Walter Boudreau, Le Devoir, January 18, 1986

[…] Quand le concert devient fête, personne ne se plaint de ce qu’on y joue de la musique contemporaine. Il n’y a qu’à s’en rapporter à l’expérience récente tentée par la SMCQ, au Spectrum, pour s’en convaincre. Le succès qu’a remporté notamment (Lux) prouve que la formule mérite toute notre attention. […]

[À propos de Lux]

Georges Nicholson, Radio-Canada: Présent musique, December 31, 1985

[…] Je ne sais pas si j’ai entendu de la musique ou si j’ai vu un spectacle tant tout était parfait. Pendant vingt minutes, j’ai complètement décollé, j’ai oublié que j’assistais à quelque chose. C’était l’émerveillement d’un enfant. […]

[À propos de Lux]

Jean-Philippe Beaudin, Le Devoir, December 7, 1985

[…] Lux a été une expérience sonore et visuelle tout simplement éblouissante. On n’est pas prêt d’oublier cet extraordinaire ballet kaléidoscopique qui a été une véritable fête pour l’œil et pour l’oreille. Devant l’ampleur d’une telle réussite, on peut se demander si la simple formule du concert rend vraiment justice à la musique dite contemporaine… Une œuvre «multimédia» comme Lux, que nous sommes presque tentés de qualifier de chef d’œuvre, a certainement de quoi séduire les auditeurs qui se montrent les plus récalcitrants à la musique moderne. […]

… extraordinaire ballet kaléidoscopique…

[À propos de Lux]

Claude Gingras, La Presse, December 6, 1985

[…] Les blocs qui bougent et le son qui envahit la salle se complètent, il y en a pour l’oreille autant que pour l’œil. […]


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